Albherto's Blog
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Un océano de escarcha


Ciencia

El corazón de Plutón esconde un océano de escarcha

  • Dos investigaciones independientes en la revista «Nature» resuelven uno de los mayores enigmas del planeta enano

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La planicie Sputnik, el ventrículo izquierdo del corazón de Plutón – James Keane

Judith de Jorge Gama judithdj Madrid16/11/2016 19:02h – Actualizado: 16/11/2016 19:51h.

Después de un largo viaje de nueve años, el 14 de julio de 2015 la New Horizons, una nave espacial de la NASA del tamaño de un piano, llegaba a Plutón para pasar los siguientes tres meses observando su superficie antes de continuar hacia el cinturón de Kuiper. Durante el sobrevuelo, la sonda observó una brillante región en la superficie del planeta enano que pronto se hizo famosa por su curiosa y llamativa forma de corazón. Pero la nave se centró en una zona en particular, lo que viene a ser el «ventrículo» izquierdo, una planicie de 1.000 km de diámetro llamada Sputnik. Resulta que justo ahí debajo, escondido bajo una capa helada, puede haber un océano líquido viscoso, espeso y frío, compuesto de una especie de escarcha o aguanieve.

La idea de que el planeta enano tenga un mar en su interior no es nueva, pero las dos investigaciones independientes que este miércoles publica la revista «Nature» son las más detalladas hasta el momento y pueden ofrecer una explicación convincente a un enigma sobre ese mundo helado en el extremo del Sistema Solar que desconcierta a los astrónomos desde hace décadas. La planicie Sputnik está sospechosamente bien alineada con el eje de mareas de Plutón. La probabilidad de que esto ocurra por mera coincidencia es solo del 5%, por lo que algo, una gran masa hasta ahora desconocida, tiene que interactuar con las fuerzas de marea entre el planeta enano y su luna Caronte para reorientarlo, poniendo la planicie justo en el lado contrario a la cara que da al satélite.

La planicie Sputnik «es un gran agujero elíptico en el suelo, por lo que el peso adicional debe de estar escondido en algún lugar debajo de la superficie. Y un océano es la forma natural de conseguir eso», explica Francis Nimmo, profesor de ciencias terrestres y planetarias en la Universidad de California en Santa Cruz y principal autor de uno de los estudios.

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Una rebanada de Plutón– James Keane

La cuenca masiva también parece extremadamente brillante en relación con el resto del planeta, y la razón, según sugieren los datos de la New Horizons, es que está llena de nitrógeno congelado. Ese nitrógeno puede estar en constante renovación como resultado de un punto débil en la parte inferior de la cuenca, que puede dejar salir el calor a través del interior del planeta enano, calentando el hielo.

La existencia de ese punto débil sugiere que la corteza de Plutón, sobre todo en esta región, debe de ser muy delgada. Si un gigantesco impacto creó la cuenca, también pudo haber provocado que cualquier material debajo de la superficie empujara la fina corteza hacia el exterior, creando una «anomalía gravitatoria positiva», o una gruesa y pesada masa que habría ayudado a alinear la región relativa a Caronte.

Pero, ¿qué tipo de material crearía suficiente peso gravitacional para reorientar el planeta en relación con su luna? A partir de los cálculos que comprenden el tamaño de Plutón y su flujo de calor interior, los investigadores encontraron que por debajo de la planicie Sputnik, a esas temperaturas y presiones, puede haber un océano semiderretido, parecido a un gigantesco granizado.

En el ecuador

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Un gran impacto formó la planicie Sputnik– James Tuttle Keane

Además de estar alineado con Caronte, el corazón de Plutón se encuentra casi exactamente en el ecuador, lo que puede haber ayudado a la región a mantener su alineación bloqueada firmemente en su lugar, objetivo al que también contribuyó que la capa de hielo haya persistido durante millones de años. Plutón está casi 40 veces más lejos del Sol que la Tierra, y le lleva 248 años terrestres completar el suyo propio. En las latitudes más bajas, cerca del ecuador, las temperaturas son casi de -204ºC, lo suficientemente frías como para convertir el nitrógeno en un sólido congelado.

James Keane, del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona y autor principal del segundo estudio que aparece en «Nature», explica que el nitrógeno congelado ha tirado de todo el planeta, como una peonza con un chicle pegado, en un proceso llamado desplazamiento polar. Los planetas giran de manera que minimicen su energía, de forma que tienden a colocar cualquier masa extra cerca del ecuador, y su déficit en los polos. Por ejemplo, si un volcán gigante creciera en Los Ángeles, la Tierra se reorientaría para situar a la ciudad californiana en el ecuador.

Hay otros objetos en el cinturón de Kuiper que son similares a Plutón en tamaño y densidad, por lo que no sería raro que también albergaran océanos bajo la superficie. «Pueden ser igualmente interesantes, no sólo bolas de nieve congelada», asegura Nimmo.

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Tiene unos 100 kilómetros de profundidad

La sonda New Horizons de la NASA descubre un océano subterráneo en Plutón

  • El análisis de las imágenes de la nave de la NASA que visitó el planeta enano en 2015 han revelado la existencia de un posible mar bajo una gruesa capa de hielo
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(NASA)
Teknautas…. 16.11.201619:36 H.

Plutón se une a la lista de cuerpos celestes que con un océano subterráneo y que se convierten en candidatos potenciales a albergar vida. Esa es la conclusión de dos estudios publicados en Nature y en los que se explica porqué la llanura con forma de corazón, llamada Sputnik Planitia, está siempre alejada de Caronte.

La explicación la tiene el cráter provocado por la colisión de un objeto en el pasado que dejó un hueco que se ha rellenado con hielo de nitrógeno y, posiblemente, agua en formato líquido que ha formado un océano subterráneo y que ha modificado la masa del planeta hasta hacerlo rotar y colocarlo en su posición habitual, con la llanura siempre de espaldas a Caronte. Si ese océano aumenta su masa, el planeta enano continuará rotando sobre su eje.

El descubrimiento se ha producido durante la investigación de esa planicie ya que los científicos querían saber por qué esa región está situada cerca del ecuador. Que la llanura estuviera en su posición actual sólo se podía explicar por la presencia de ese océano.

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(NASA)

Francis Nimmo, de la Universidad de California, y James T. Keane, de la Universidad de Arizona, son los responsables de ambos estudios que afirman que ese océano estaría enterrado bajo una capa de hielo de entre 150 y 200 kilómetros de profundidad. La masa de agua e hidrógeno tendría una profundidad adicional de 100 kilómetros.

Richard Binzel, uno de los investigadores implicados en los estudios, cree que el estudio demuestra que “la naturaleza es más creativa de lo que imaginábamos”. Por eso, según Binzel, el ser humano debe explorar, “para ver lo que la naturaleza es capaz de hacer”.

El impacto de un cuerpo en Plutón originó un cráter que se rellenó con hielo de hidrógeno y agua y que ha provocado la rotación del planeta enano

Nimmo ha declarado que el descubrimiento no es tan sorprendente como podría parecer en un primer momento. “Tener una capa de hielo de varios kilómetros es un buen aislante”, ha afirmado. El planeta, formado unos 4.600 millones de años, todavía conserva cierto calor de su proceso formativo. El investigador también ha señalado la posibilidad de que el océano contenga amoníaco, que es “un buen anticongelante”.

La sonda New Horizons, encargada de facilitar los datos de la investigación, está de camino a un nuevo objeto en le cinturón de Kuiper llamado 2014 MU69. El objeto se encuentra a 1.600 millones de kilómetros de Plutón y está previsto que el encuentro se produzca el 1 de enero de 2019.

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Postales desde Plutón: las imágenes enviadas por la sonda New Horizons

16.07.201505:00 H.

Plutón tiene una superficie rugosa, plagada de montañas pero sin señales de cráteres. Caronte también es rocosa, con una zona oscura en el polo superior y un enorme cañón. Y todo esto lo sabemos solo desde hace unas horas, porque hasta que la sonda New Horizons sobrevoló el sistema de Plutón, no habíamos podido apreciar esos detalles debudo a la enorme distancia.

Este martes a las 14 hora española, científicos y aficionados a la astronomía de todo el mundo contenían la respiración mirando hacia Plutón (mirando de forma metafórica, se entiende). En ese momento, tras casi diez años de viaje, la sonda New Horizons cumplía la principal meta de su misión: acercarse lo más posible al planeta helado, el único del Sistema Solar que faltaba por visitar.

Pero en ese momento no hacía más que empezar la espera, ya que por los 4.500 millones de kilómetros que separan nuestro planeta del planeta enano, no ha sido hasta este miércoles por la tarde cuando se han recibido las primeras imágenes de la misión.

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