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El origen de la Vía Láctea


ASTRONOMÍA.- Para investigar el origen de nuestra galaxia

El primer gran atlas de la Vía Láctea

  •  Asegura Álvaro Giménez Cañete, director de ciencia de la Agencia Espacial Europea (ESA), “Gaia es el sueño de cualquier astrónomo”.
  • El 19 de diciembre de 2013 esta sonda espacial despegaba desde la Guayana francesa con una misión: hacer un censo de las estrellas de la Vía Láctea.

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Este mapa de estrellas de la Vía Láctea se ha basado en las observaciones realizadas entre julio de 2014 y septiembre de 2015 y muestra también algunas galaxias vecinas. ESA

TERESA GUERRERO… Villanueva de la Cañada (Madrid)… 14/09/2016 17:32

 

“La galaxia tan bonita que vemos desde la Tierra se ve de una forma totalmente diferente desde el espacio“. Por eso, asegura Álvaro Giménez Cañete, director de ciencia de la Agencia Espacial Europea (ESA), “Gaia es el sueño de cualquier astrónomo”. El 19 de diciembre de 2013 esta sonda espacial despegaba desde la Guayana francesa con una misión: hacer un censo de las estrellas de la Vía Láctea.

Dotada con la cámara digital más potente construida para una misión espacial, se disponía a cartografiar mil millones de astros de nuestra galaxia. Aunque parezcan muchas, son sólo un 1% de las que se estima que hay. Casi tres años después del lanzamiento, los responsables de esta misión de la ESA han presentado los primeros resultados de su trabajo, o los primeros resultados de “la cosecha” de estrellas que ha realizado durante 14 meses -de julio de 2014 a septiembre de 2015-, como decía Markus Bauer, uno de los responsables de comunicación de la agencia. Durante este periodo, ha hecho casi 500.000 millones de mediciones astronómicas. Ha determinado el brillo y la posición exacta en el firmamento de 1.142 millones de estrellas y se han calculado los movimientos y las distancias de dos millones de estrellas. “El mapa grande”, dice Giménez Cañete, “llegará el próximo año”.

“Hay más estrellas de las que pensábamos”, apunta Timo Prusti, científico de la misión que anticipa que esta sonda servirá también para descubrir nuevos planetas fuera del Sistema Solar (exoplanetas). Para ello habrá que esperar a que transcurran los cinco años que en principio iba a durar la misión.

Escaneado del cielo

Sobre una gran pantalla Anthony Brown proyecta una espectacular imagen del cielo nocturno elaborada con los datos de Gaia en la que se ven también las galaxias vecinas. “En la Vía Láctea podemos ver puntos negros que son nubes de polvo que bloquean la luz de las estrellas“, explica Brown, investigador de la Universidad de Leiden y miembro del consorcio para el procesamiento y análisis de los datos de esta misión que cuenta con un presupuesto de 750 millones de euros.

La Vía Láctea es una galaxia espiral y el mapa de estrellas que ha sido presentado hoy se basa en las observaciones realizadas entre julio de 2014 y septiembre de 2015. Muestra la densidad de las estrellas en cada una de las porciones del cielo escaneadas. Las regiones más brillantes albergan concentraciones más densas de astros y las más oscuras corresponden a áreas del cielo en los que se han observado menos estrellas.

Gaia, que tomó el relevo de otra sonda llamada Hipparcos, trabaja en el denominado L2 (uno de los puntos de Lagrange), a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. “Las estrellas no están quietas en una posición. Se mueven en tres dimensiones. Vemos la proyección sobre el cielo del movimiento y su velocidad. Si combinamos los efectos, tenemos la senda en el cielo que describe la estrella a lo largo de cinco años”, explica Fred Jansen, responsable de la misión Gaia. “Tenemos que observar el cielo entero 70 veces a lo largo de los cinco años que durará la misión. Para ello, necesitamos una óptica de gran calidad. Tenemos dos telescopios que hacen la imagen en una sola cámara”, afirma.

Y toda esa gran cantidad de datos que está recogiendo la sonda hay que bajarlos a la Tierra. 450 científicos e ingenieros de 160 institutos y 24 países trabajan para poder desentrañar el significado de la información que envía, según detalla Anthony Brown, investigador del consorcio para el procesamiento y análisis de datos de Gaia de la Universidad de Leiden.

Cúmulos de estrellas

“Gaia nos ofrece no sólo la posición de las estrellas, sino también su movimiento y su composición”, asegura Gisella Clementini, investigadora del Observatorio Astronómico de Bolonia. Pero, ¿cómo se formó nuestra galaxia? “Los primeros objetos que se formaron fueron los cúmulos. Pensamos que si queremos comprender cómo se formó la Vía Láctea hay que ver cómo nacieron las estrellas, y nacieron en cúmulos. Y Gaia puede ver la estructura tridimensional de cada cúmulo. Creemos que hubo estrellas que se formaron en nuestra galaxia y desaparecieron, se perdieron de los cúmulos, y fueron hacia otras galaxias”, añade.

En la actualidad se conocen 2.500 cúmulos de estrellas en nuestra galaxia pero se estima que puede haber unos 100.000. “Y es ahí donde Gaia puede descubrir nuevos objetos en regiones donde no hay demasiado gas”, señala Clementini.

“Queremos ofrecer a los científicos las mejores herramientas para responder preguntas importantes, grandes preguntas, como de qué esta hecho el Universo, cómo está evolucionando o qué leyes de la física rigen su funcionamiento. Y Gaia tiene un papel muy importante que desempeñar a la hora de responder estas cuestiones”, asegura Giménez Cañete.

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