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La nave ‘New Horizons’ de la NASA


ASTRONOMÍA.- Publicados los datos recogidos por la nave ‘New Horizons’ de la NASA

Plutón: pequeño, pero asombroso

 

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Imagen revelada por la nave ‘New Horizons’ en la que se aprecia la capa de bruma que cubre Plutón. NASA

RAFAEL BACHILLER (*)….. Actualizado 16/10/201503:25

Plutón y Caronte son bastante más pequeños que la Luna y están 15.000 veces más lejos. Por eso no es de extrañar que no se descubriesen hasta bien entrado el siglo XX y que, desde entonces hasta hace muy poco, las imágenes que teníamos del planeta enano y de su satélite fuesen poco más que las de unos puntos perdidos en los confines del Sistema Solar. Pero ahora, según se van recibiendo y analizando los primeros datos de la naveNew Horizons, Plutón y Caronte nos desvelan muchos de sus secretos y nos dejan perplejos por su rica actividad.

Más allá de las impactantes imágenes que ya han dado la vuelta al mundo, el equipo de Alan Stern nos muestra ahora como ambos mundos han estado geológicamente activos durante largos periodos de tiempo. Ambos cuerpos poseen densidades y composiciones similares, confirmando un origen común, y las superficies de ambos se han renovado por procesos de erosión y de movimientos de sus cortezas. Además de por el impacto de meteoritos, muchos de sus accidentes geomórficos parecen haber sido moldeados por glaciares, actividad criovolcánica y movimientos tectónicos. Aunque las fuerzas de marea entre los dos cuerpos pueden tener su importancia, en mi opinión la fuente última de energía que causa los movimientos de las cortezas es aún un misterio que requiere más datos y más estudio.

Según los nuevos datos, la atmósfera de Plutón contiene una cantidad significativa de hidrocarburos y resulta ser más tenue de lo que se pensaba hasta ahora; habrá que investigar si parte de ella ha sido perdida por algún fenómeno reciente.

También me parecen fascinantes los datos sobre las lunas más pequeñas, Nix e Hidra, cuyos tamaños han podido ser medidos por vez primera, y que muestran superficies muy brillantes, lo que indica un alto contenido de hielo relativamente limpio.

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Plutón: pequeño, pero asombroso

Es cierto que Plutón y Caronte son dos cuerpos diminutos, pero su gran importancia reside en ser los prototipos de toda una gran familia de objetos que pueblan el cinturón de Kuiper. Las características que se nos van revelando, sobre todo la actividad geológica y la presencia de hielo de agua, no sólo son cruciales para comprender el origen y evolución del Sistema Solar sino que, además, son de gran interés en un contexto astrobiológico. Es por eso que, a pesar de su pequeñez, estos mundos nos siguen asombrando con sus novedades. Y es que, como decía Séneca, «es natural que nos causen más admiración las cosas nuevas que las grandes».

(*) Rafael Bachiller es astrónomo y director del Observatorio Astronómico Nacional (IGN).

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